Les aérostiers durant la première guerre mondiale

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Le soldat photographe porte l’insigne des mécaniciens aérostiers

L’auteur des photographies de l’album que j’ai acheté ce matin lors d’une foire à tout était aérostier de la 87e compagnie en 1916 – 1917.
La plupart des compagnies d’aérostation avaient été supprimées en 1913 et la France ne disposait que ballons cubant 900 m3 dits “normaux” gréés en ballons libres et affectés aux places fortes ou des ballons de siège, cubant 750 m3 et avec une suspension captive.
Ces ballons servirent dans les premiers mois de la guerre pour l’observation.

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Photographie prise depuis un ballon d’observation dont on voit l’ombre sur le sol

Le personnel s’occupant de ces ballons est peu nombreux : de seize à vingt hommes, officiers et sous-officiers (un lieutenant, un adjudant ou un sergent, un caporal et des chefs d’équipes), était formé de spécialistes qui étaient des ouvriers de métier dans le civil comme mécanicien ajusteur, tailleur, menuisier, cordier ou photographe. L’effectif d’une compagnie était à ce moment de 60 à 70 hommes.
Au debut les compagnies ne disposaient que de voitures hippomobiles et de treuils à vapeur munis de câbles de 12m/m, en 10 torons, et faisant 1 000 mètres de longueur auquel était rattachée une voiture dite “fourgon” qu’on utilisait pour les franchissements; une voiture photographique; des voitures à tubes et parfois un train de camions
La 30ème du commandant Saconney et la 39 ème, du capitaine Chollet, furent les deux seules compagnies avec des treuils automobiles.
En août 1915, fut mis en place un élément spécialement conçu pour l’aérostation : le train de combat avec la création de dix nouvelles compagnies automobiles comprenant matériel ballon et matériel cerfs-volants.
Les compagnies d’aérostation étaient numérotées de 1 à 94 :
– les compagnies, de 1 à 24 avec treuils à vapeur;
– les compagnies de 25 à 44, avec treuil Caquot Latil dites compagnies Caquot ;
– les compagnies de 45 à 54, avec treuils Saconney Delahaye, compagnies mixtes (ballons et cerfs-volants);
– les compagnies de 55 à 94 avec treuil Caquot Latil dites compagnies Caquot.

Les treuils à vapeur disparurent peu à peu pour faire place aux treuils Caquot, montés sur tracteur Latil. Le treuil est entrainé par un moteur Panhard à essence, placé sur un châssis de camion. Ce treuil est amélioré par le commandant Saconney, qui le monte sur un châssis Delahaye (60 CV) en 1915 Il possède deux câbles, un câble pour l’ascension du ballon (5 mm) et un câble de 2.000 mètres pour cerf-volant d’un diamètre de 2 mm.. Le treuil automobile Saconney comporte un seul moteur qui sert soit au déplacement de l’appareil soit à la manoeuvre des câbles en acier .

A compter de 1917, le tracteur devint un Latil de 70 CV avec treuil Caquot. Le ballon pouvait ainsi regagner le sol à la vitesse de 6 m/s.
L’effectif des compagnies fut porté, à ce moment, à 140 voire 150 hommes
Chaque compagnie automobile disposait d’un petit poste de mesure de vitesse du vent et de quelques ballons sondes en caoutchouc. Elles disposaient d’une voiture remorque cerf-volant et de voitures tubes permettant le gonflement d’un ballon sans décharger les tubes d’hydrogène.

En 1916, chaque compagnie se vit doter des parachutes pour observateurs, d’une cuisine roulante, de mitrailleuses, d’un camion atelier avec tente auvent et d’une tente carrée dite “tente d’aérostiers”, destinée à constituer le poste de garde qui, jusque-là, consistait en des tentes ou des abris de fortune.
Mi 1917, toutes les compagnies furent dotées d’un second treuil et vers la fin de la même année on adopta un tracteur dit “tender” qui fut en usage dans presque toutes les compagnies en 1918.

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Démonstration de mitrailleuses sous l’oeil des américains

Au début de cette même année on augmenta aussi le nombre des mitrailleuses (7 à 8) dans chaque compagnie, en raison des attaques fréquentes des ballons par les avions ennemis.

Article réalisé à l’aide de cette page.

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