On peut faire l’histoire de bien des choses

Dans le cadre du travail sur les médias, j’ai expliqué aux élèves que les premiers médias ont été le geste et la parole, en évoquant (voir un peu plus…) le doigt d’honneur. Je ne m’étais cependant pas posé la question de l’origine de ce geste, mais mon fils m’a raconté que, selon son professeur de primaire, il avait été « inventé » par les archers anglais durant la guerre de cent ans. Après recherche, ce geste semble remonter à bien plus loin.

La première trace du doigt d’honneur attestée remontrait la Grèce antique, plus précisément en 423 av. J.-C. Le poète Aristophane l’a mis alors en scène dans sa comédie « Nuées ». Un de ses personnages, Strepsiade, y déclare que lorsqu’il était enfant, il mesurait le temps qui passe en tapant son phallus plutôt que son majeur, le tout en présentant son majeur. Ce premier doigt d’honneur de l’Histoire avait donc pour vocation de représenter le sexe masculin dressé. Le geste était connu sous le nom κατάπυγον (katapugon, de kata – κατά, « vers le bas » et pugē – πυγή, « fessier, derrière »)

« SOCRATE. Va-t’en aux corbeaux ! Tu n’es qu’un rustre et un ignorant ! Peut-être pourras-tu mieux apprendre les rythmes.
STREPSIADE. A quoi me serviront les rythmes pour la farine d’orge ?
SOCRATE. D’abord à être aimable en société, puis à comprendre ce que sont dans les rythmes le rythme énoplien et le rythme du dactyle.
STREPSIADE. Du dactyle ?
SOCRATE. Oui, par Zeus !
STREPSIADE. Je le connais.
SOCRATE. Dis alors.
STREPSIADE. Quel autre cela peut-il être que ce doigt-ci. J’en ai usé, dès mon enfance, de ce doigt-là.
SOCRATE. Tu es un rustre et un lourdaud.« 

De comique, le doigt d’honneur a pris un caractère insultant avec le philosophe grec Diogène de Synope (-413 ; -327) qui aurait levé son majeur à l’attention de voyageurs lui demandant où ils pouvaient trouver l’orateur Démosthène, que Diogène détestait, en leur disant « Voici le grand démagogue ! ». Le doigt d’honneur devint alors une insulte pour celui à qui il était adressé.
Le doigt d’honneur fut popularisé dans l’empire romain, sous le nom de « digitus impudicus ». Ce doigt indécent avait un double sens, dans certains cas il servait à protéger du mauvais œil, mais le plus souvent il conservait le caractère insultant et sexuel hérité du monde grec.
A la fin de l’Antiquité, le geste est petit à petit tombé en désuétude, notamment sous l’influence de l’Église qui le rejetait pour son caractère obscène.
C’est au Moyen Âge, selon les sources populaires, que le doigt d’honneur a été remis au goût du jour, lors de la guerre de cent ans. Dans cette guerre,  les Anglais avaient un avantage avec l’utilisation de l’arc long. Cette arme d’origine galloise, d’une hauteur de 2 mètres, permettait aux archers anglais de tirer 10 flèches à la minute, pendant que les Français, essentiellement équipés d’arbalètes, n’en tiraient que 3 dans le même laps de temps. Les Français, excédés par leurs cuisantes défaites, notamment à Crécy, décidèrent de lutter contre cette arme en coupant systématiquement l’index et le majeur à tout prisonnier anglais. Ainsi privés des deux doigts essentiels au tir à l’arc, les mutilés n’avaient plus aucune utilité guerrière ! En réaction à ce geste barbare et peu fairplay, les archers anglais avaient donc pour coutume d’exhiber fièrement leur majeur et leur index aux yeux des Français avant la bataille, afin de narguer l’ennemi.
Au fil du temps, le doigt d’honneur s’est mondialisé, et pas seulement sous les formes  « classique » ou anglaise, les plus répandues. Ainsi en Amérique latine, il est remplacé par un cercle formé par l’index et le pouce tandis qu’en Afrique il s’agit des 5 doigts relevés face à son interlocuteur (ce qui équivaut à lancer une malédiction). Au Moyen-Orient, le majeur est replié et les 4 autres doigts dépliés. Enfin, en Afghanistan ou en Iran, on ne lève pas le pouce pour faire du stop…

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